Framstående journalist gripen, före detta fångvaktare avslöjar situationen för fängslade journalister

– De halvhjärtade internationella protester som riktats mot Eritrea har tillslut börjat få effekt genom de sanktioner som FN:s säkerhetsråd införde den 23 december, efter förslag från Uganda. Vi uppmanar det internationella samfundet att gå ännu längre och reagera kraftfullare mot den eritreanska regimens brott, säger Reportrar utan gränser.

Pressfrihetsorganisationen tillägger:

– Kan framför allt EU fortsätta tolerera tystnaden och föraktet från myndigheterna i Asmara, som fortsätter gripa dussintals journalister och låter dem dö i fängelset?

Nya avslöjanden av före detta fångvaktare vid Eiraeiro-fängelset

Eyob Bahta Habtemariam, som arbetat som vakt vid det ökända fängelset Eiraeiro, beläget i öknen i nordöstra Eritrea, flydde till grannlandet Etiopien i april.

Enligt honom befinner sig den svensk-eritreanska journalisten Dawit Isaak, som greps 2001, i Eiraeiro. Han uppger att Isaak hålls fängslad i en tolv kvadratmeter stor isoleringscell utan fönster. Journalisten fysiska och psykiska ohälsa är stor.

Det här är första gången som en fångvaktare med säkerhet säger sig veta var Isaak, grundare av den numera stängda dagstidningen Setit, hålls fängslad. Isaak har förflyttats vid flera tillfällen sedan han greps. Myndigheterna tog honom till luftvapnets sjukhus i Asmara vid ett tillfälle förra året. Han skrevs även in vid det psykiatriska sjukhuset Kedeste Mariam (St. Mary) i Asmara två gånger under 2009.

Minst tre andra journalister som fängslades i samband med de gripanden som genomfördes i september 2001 befinner sig i Eiraeiro. Dessa ärAmanuel Asrat, redaktör vid den privatägda veckotidningen Zemen, som är fånge nummer 25, frilansjournalisten Seyoum Tsehaye, som är fånge nummer 10 och Dawit Habtemichale, vice redaktör och medgrundare till tidningen Meqaleh, som är fånge nummer 12.

En del av den information som Eyob Bahta delgivit verkar mycket trovärdig och bestyrker de detaljer om Eiraeiro fängelset som Reportrar utan gränser inhämtade i januari 2008. Andra påståenden anser Reportrar utan gränser vara tvivelaktiga.

Han bekräftar det som Reportrar utan gränser har vidhållit, nämligen att fyra journalister: Fessehaye “Joshua” YohannesYusuf Mohamed AliMedhanie Haile och Said Abdulkader, har dött i fängelset. Fångvaktaren hävdar dock att Fessehaye tog sitt eget liv i sin cell 2003. Enligt den information som Reportrar utan gränser tagit del av från andra källor, ska journalisten ha dött den 11 januari 2007 som en följd av de fruktansvärda förhållandena i fängelset.

Ibland verkar Eyob Bahta även blanda ihop Dawit Issak med journalisten Dawit Habtemichael som också sitter fängslad i Eiraeiro. Å andra sidan säger Dawit Isaaks bror, Esayas, som reste till Etiopien för att träffa fångvaktaren att:

– Jag är övertygad om att det den här mannen säger om min bror är sant.

Några få frisläppta samtidigt som nya gripanden görs

Reportrar utan gränser har haft tillgång till en pålitlig eritreansk källa som säger att flera långtidsfångar släpptes på fri fot 2009 med villkoret att deras släktingar agerade som deras garanter. Dessa journalister är Daniel Kibrom vid den statliga Eri-TV:s Oromo-språkservice, Tura Kubabasom arbetade vid den statligt ägda radiostationen Dimtsi Hafashs (Voice of the Masses) service för minoritetsgruppen Kunama, ”Johnny” Hisabu vid Eri-TV och Eyob Kessete vid Dimtsi Hafashs avdelning för det semitiska språket Amharic.

När det gäller flera andra journalister som hålls isolerade eller är ”försvunna” finns det inga uppgifter att tillgå.

Haythem Mebrahtu, journalist anställd vid den eritreanska nyhetsbyrån Newsroom (och före detta anställd vid Dimtsi Hafash) tros ha tillbringat omkring sex månader i militärfängelset Adi Abeito under den senare hälften av 2009 och i början av 2010.

Som Reportrar utan gränser redan rapporterat fängslades hela personalen (omkring femtio personer) när den Asmara-baserade Radio Banagenomsöktes i februari 2009. Det har visat sig att flera av journalisterna snabbt släpptes fria, men omkring tolv hålls fortfarande i fängsligt förvar. Ingen vet vad de påstås vara anklagade för.

Anledningen till att den välkände journalisten Said Abdulhai (nuvarande anställd vid utrikesministeriet) greps i mars och var han hålls fängslad är också okänt. Vissa källor tror att han befinner sig i fängelset Adi Abeito. Abdulhai är veteran från självständighetskriget mot Etiopien och utexaminerades från universitet i Benghazi i Libyen på 1980-talet. Han var en av grundarna till mediedepartementet efter självständigheten. Han har vid olika tidpunkter drivit informationsministeriets pressavdelning, den eritreanska nyhetsbyrån och den största regeringsvänliga tidningen som publiceras på tigrinja, engelska och arabiska.

Eritreas president Issaias Afeworki, som bär det direkta ansvaret för förtrycket av journalister och stängningen av alla privatägda medier sedan 2001, finns med på Reportrar utan gränsers lista över ”Pressfrihetens fiender” som publicerades den 3 maj. Mer information.

I en debattartikel i Dagens Nyheter har den svenska sektionen av Reportrar utan gränser tillsammans med andra frivilligorgansiationer för pressfrihet uppmanat EU att strypa biståndet till Eritrea: ”tills dödslägret Era Eiro stängts och dess fångar – bland dem den svenske medborgaren Dawit Isaak – antingen släppts eller getts en öppen rättegång om de ”brott” de misstänks för”.

Reportrar utan gränser skrev till Manfred Nowak, FN:s särskilda rapportör mot tortyr och annan grym, inhuman och förnedrande behandling eller bestraffning, den 11 januari och bad honom göra sitt yttersta för att få till stånd en förbättring för fängslade journalister i Eritrea.

”Vi uppmanar dig att begära tillträde till de fängslade journalisterna för att få en bild av deras hälsotillstånd och av situationen i eritreanska fängelser. Vi ber dig även att utöva tillräckligt med påtryckningar gentemot den eritreanska regeringen så att de fängslade journalisterna får sitt fall rättsligt prövat eller släpps fria”, löd brevet. Läs hela brevet.

Bild: President Issaias Afeworki (Reuters/Ho New)